Hierbij delen wij het verhaal van 2de luitenant Thayer Hopkins. Aanleiding is een schenking van de heer Visscher uit Nijkerk. Via de heer Visscher is na 74 jaar namelijk een bijzonder onderdeel van Hopkins vliegtuig in onze collectie terecht gekomen.

Op de ochtend van 6 maart 1944 begint de tienkoppige bemanning van de B-24 bommenwerper ‘Roll Call’ (officiële nummer 41-29299) onder leiding van piloot Thayer Hopkins aan haar derde missie, doel: Berlijn. Het vliegtuig maakt onderdeel uit van het 754th Squadron van de Amerikaanse 458th Bombing Group.

Het is voor hen de eerste keer dat ze Berlijn bij daglicht zullen bombarderen. In totaal nemen 800 bommenwerpers deel aan de operatie. Hierbij worden ze door zo’n 700 jachtvliegtuigen geëscorteerd. 200 van de 800 bommenwerpers hebben de Daimler-Benz fabriek in Berlijn-Genshagen als doel. Hier worden o.a. motoren voor duikboten gemaakt. Er werken zo’n 16.000 mensen, waarvan de helft als dwangarbeider. Roll Call vliegt in een formatie van 27 bommenwerpers, hiervan zullen er die dag vijf niet terugkeren; 18 vliegeniers sneuvelen die dag.

Tijdens de uitvoering van het bombardement mislukken de eerste twee pogingen het doel te lokaliseren. Als het toestel voor een derde run over het doel vliegt wordt het geraakt door FLAK (luchtafweergeschut). Twee van de vier motoren vallen uit en de brandstof lekt weg. Het toestel moet de formatie verlaten en aan de terugreis beginnen. Hierbij word het toestel begeleid door drie jagers die de bommenwerper beschermen tegen aanvallen van Duitse gevechtsvliegtuigen.

De terugreis gaat voorspoedig, maar boven het IJsselmeer raken de twee nog werkende motoren oververhit en de bemanning verlaat het vliegtuig per parachute. Het toestel stort neer op het landgoed Salentein, bij Nijkerk. Het is dan half vier in de middag. Twee leden van de bemanning zijn gewond en worden net als vier anderen door de Duitsers gevangen genomen. De vier andere bemanningsleden, waaronder Thayer Hopkins weten te ontkomen. Zij wachten met hulp van het verzet in zuid Nederland tot ze op 7 september 1944 worden bevrijd.

Op de plek van de crash vond de toen 6-jarige Henk Visscher uit Nijkerk een metalen voorwerp afkomstig van de bommenwerper. Niet wetende dat het om een zogenaamde Bomb Shackel ging heeft het stuk altijd naast de schoorsteen gehangen als stille getuige van de crash.

In het mechanisme dat Henk heeft gevonden hingen de bommen in de bommenruimte van het vliegtuig. Op het moment dat de bommen werden gelost schoten de haken aan weerszijden open en verliet de bom het vliegtuig om zijn verwoestende werking te verrichten. Een hele bijzondere schenking die een mooie plek in onze toekomstige expositieruimte zal krijgen.